Planeta 09/09/2018 - 12:00 a.m. domingo 9 de septiembre de 2018

Especies jóvenes se adaptan mejor a los cambios evolutivos

Un estudio del Instituto de Investigaciones Tropicales (STRI) determinó que cuando el Caribe se aisló del Pacífico, a las especies más viejas le tomó más tiempo desprenderse de su habitual modo de vida

El paleontólogo, Aaron O'Dea, del Instituto de Investigaciones Tropicales Smithsonian examina fósiles. / Smithsonian
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El paleontólogo, Aaron O'Dea, del Instituto de Investigaciones Tropicales Smithsonian examina fósiles.

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Redacción La Estrella de Panamá
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Así como algunas personas mayores pierden paulatinamente su capacidad para lidiar con los cambios en su entorno, así mismo podría ocurrir con las especies viejas. Una tesis científica apunta a que cuando el Mar Caribe quedó aislado del Pacífico por el aumento del puente terrestre de Panamá, las especies viejas tardaron más que las jóvenes en expandirse a nuevos hábitat.

Una mirada rápida a un registro fósil muestra que ninguna especie dura para siempre. La mayoría de las especies viven alrededor de un millón de años, con excepción de algunas que persisten un poco más.

LA INVESTIGACIÓN

El estudio fue financiado por diferentes organizaciones

La Secretaria Nacional de Ciencias y Tecnología (SENACYT), el Sistema Nacional de Investigaciones (SNI), la Fundación Nacional de Ciencias de los EE.UU. (NSF), la Institución Smithsonian, STRI, la National Geographic Society y el Sr. Josh Bilyk contribuyeron con el financiamiento de trabajo científico.

Un reciente estudio publicado en la revista Scientific Reports por paleontólogos del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales en Panamá (STRI) demuestra que las especies jóvenes aprovechan más rápidamente las nuevas oportunidades: una pista para pensar que las más viejas están ligadas a un modo de vida establecido.

‘Somos afortunados de vivir y trabajar en Panamá, donde la naturaleza ha establecido su propio experimento evolutivo', comentó Aaron O'Dea, paleontólogo de STRI, quien lidera el estudio científico.

‘Cuando el Mar Caribe fue aislado del Océano Pacífico, por el lento ascenso del Istmo de Panamá, los niveles de nutrientes descendieron, pero los arrecifes de coral caribeños proliferaron. Podemos utilizar el excelente registro fósil para observar cómo la vida del Caribe respondió a esta dramática transformación ecológica y ambiental', añadió el científico.

La mejor opción del equipo para rastrear las huellas del cambio fue a través de una peculiar familia de animales marinos conocidos como briozoos de vida libre. Estos animales relativamente pequeños consisten de inusuales colonias, en forma de disco y de vida libre, y están formadas por individuos llamados zooides.

‘Las colonias se originan a través de reproducción sexual o asexualmente por clonación, a medida que pedazos de la colonia se desprenden y así continúan creciendo', comentó la investigadora de post doctorado de STRI y autora, Blanca Figuerola.

‘(Las especies) abundan en el fondo del mar a lo largo de la plataforma continental a través de los trópicos, filtrando el plancton del agua formando una hermosa corona de tentáculos ondulantes', añadió la investigadora.

Al morir las colonias dejan esqueletos duros que permanecen, y son excepcionalmente abundantes como fósiles que ahora están sirviendo para conocer la historia evolutiva de las especies.

El grupo de investigadores recolectó e identificó más de 90,000 colonias de estos briozoos de vida libre, 200 muestras de fósiles y 90 muestras más recientemente colectadas mediante dragado del suelo marino. Estas muestras contenían lodo, arena, restos de coral y otros indicadores sobre el tipo de hábitat de la especies.

El equipo midió la abundancia de las 10 especies más comunes a lo largo de los gradientes de estos indicadores ambientales y ecológicos.

‘Nos intrigó descubrir que, a pesar de que todas las especies podían expandirse a los nuevos hábitat caribeños creados después de la formación final del Istmo, diferentes especies lo hicieron a distintas velocidades', comentó O'Dea.

‘Los patrones eran claros: las especies antiguas que se originaron antes de 8 millones de años tardaron 2 millones de años más en expandirse a los nuevos hábitat que las especies más jóvenes'.

‘Quizás las especies más jóvenes, que tienen poblaciones más pequeñas, están menos ligadas a su historia', comentó Santosh Jagadeeshan de la Universidad de Saskatchewan, antiguo investigador de post-doctorado del instituto científico y co-autor.

‘Las especies antiguas, con poblaciones grandes y sedentarias, pueden tener menos capacidad para escapar de roles establecidos y tolerancias ambientales definidas porque se aparean entre sí creando un flujo elevado de genes que dificulta la creación de nuevos rasgos. Parece que en la evolución tampoco puedes enseñar trucos nuevos a un perro viejo'.

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